Psychopathie: Was treibt pathologischen Egoismus an?

Psychopathie: Was treibt pathologischen Egoismus an?

Pathologischer Egoismus

Psychopathen sind bekannt für ihren Egoismus, ihre Herzlosigkeit und ihre Gewalt. Diese unsozialen Persönlichkeitsmerkmale sind für den Rest von uns oft verblüffend, doch könnten Abweichungen im Gehirn helfen, sie zu erklären?

Noch wichtiger: Helfen oder behindern solche festverdrahteten Unterschiede die Behandlung?

Psychopathie wird allgemein als eine Persönlichkeitsstörung angesehen.

Obwohl das Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders (DSM) die Psychopathie nicht formell als eigenständige Krankheit anerkennt, bezieht es sie in die umfassendere “antisoziale Persönlichkeitsstörung” ein. (1)

Aber was ist ein Psychopath? 1993 definierte der kanadische Psychologe Robert Hare, der Schöpfer der berühmten Psychopathie-Checkliste, Psychopathen als “soziale Raubtiere, die sich ihren Weg durchs Leben bahnen, manipulieren und skrupellos ebnen.” (2)

“Völlig ohne Gewissen und Gefühl für andere”, sagt er weiter, “nehmen sich Psychopathen selbstsüchtig, was sie wollen und tun, was sie wollen, und verletzen soziale Normen und Erwartungen ohne das geringste Schuldgefühl oder Bedauern.”

Kommt Ihnen irgendwas davon bekannt vor? Das stereotype Porträt des Psychopathen mag an fiktive Charaktere wie Hannibal Lecter oder sogar an echte Persönlichkeiten wie die Serienmörder Ted Bundy oder Jeffrey Dahmer erinnern. Einige behaupten jedoch, dass viele Psychopathen unter uns leben.

Nur geringer Prozentsatz sind Psychopathen

Nach jüngsten Schätzungen sind knapp 1 Prozent der nicht inhaftierten Männer Psychopathen. (3)

Trotz dieses geringen Prozentsatzes sind Menschen mit Psychopathie 20-25 Mal häufiger inhaftiert als Nichtpsychopathen, und die Hälfte aller Gewaltverbrechen wird von Psychopathen begangen.

Wenn Sie das Gefühl haben, dass diese Definition leicht zu Ihrem Chef oder Ihrem Nachbarn passen könnte, könnten Sie Recht haben. In seinem Buch “Psychopathen bei der Arbeitargumentiert Hare, dass Psychopathen zahlreicher sind, als wir denken, viele von ihnen passen perfekt und gedeihen sogar in der Unternehmenswelt oder der Politik. (4)

“Nicht alle Psychopathen sind Killer”, schreibt Hare. “Es sind eher Männer und Frauen, die sich mit höchstem Selbstvertrauen durchs Leben bewegen – aber ohne Gewissen.”

In diesem Artikel werden wir versuchen herauszufinden, was genau im Gehirn solcher äußerst selbstbewusster und doch gewissenloser Menschen vor sich geht. Gibt es so etwas wie eine neurologische Erklärung für Herzlosigkeit? Kann man etwas tun, um es zu korrigieren?

Wenn das Gehirn nicht für Empathie geeignet ist

“Ein ausgeprägter Mangel an Empathie ist ein Markenzeichen für Menschen mit Psychopathie”, erklärt Jean Decety, der Irving B. Harris Professor für Psychologie und Psychiatrie an der University of Chicago in Illinois und ein weltweit anerkannter Experte für die Neurowissenschaft der Empathie. (5)

Mehrere Studien haben gezeigt, dass die neuronale Basis für Empathie entweder fehlerhaft oder im psychopathischen Gehirn überhaupt nicht vorhanden ist. (6)

Die Forschung hat gezeigt, dass Psychopathen ein beeinträchtigtes Spiegelneuronensystem haben könnten – das heißt, Schwierigkeiten mit den Neuronen, die in einem gesunden Gehirn sowohl aktiviert werden, wenn wir wahrnehmen, dass jemand anderes eine Aktion durchführt, als auch wenn wir diese selbst durchführen.

Andere, mittlerweile klassische Studien haben im so genannten paralimbischen System des Gehirns – dem Konglomerat von Gehirnregionen, die für Emotionsregulation und Selbstkontrolle verantwortlich sind – reduzierte Mengen an grauer Substanz gefunden. (7)

Neue Ergebnisse

In jüngerer Zeit hat Prof. Decety mehrere Experimente geleitet, die darauf hindeuten, dass Psychopathen nicht für Empathie geeignet sind.

Er und sein Team scannten die Gehirne von 121 Insassen, die in einem Hochsicherheitsgefängnis in den USA festgehalten wurden, während ihnen Bilder von schmerzhaften Situationen gezeigt wurden. Die Studienteilnehmer wurden ebenfalls mit Hilfe der Psychopathie-Checkliste (PCL-R) bewertet. (8)

Als die als “hochpsychopathisch” eingestuften Teilnehmer sich vorstellen sollten, dass ihnen der Schmerz zugefügt wurde, leuchteten in der funktionellen (MRT-)Maschine die relevanten Hirnareale auf, von denen bekannt ist, dass sie mit Emotionsverarbeitung und Schmerzempfinden verbunden sind.

Diese Hirnareale sind: die anteriore Insula, die anteriore Mittelkortikalis, die somatosensorische Kortikalis und die rechte Amygdala.

Als die hochpsychopathischen Personen jedoch gebeten wurden, sich vorzustellen, dass jemand anderes Schmerzen hat, reagierten dieselben Hirnareale nicht.

Die Studie ergab auch, dass die Insulae der Teilnehmer und die ventromedialen präfrontalen Kortikales (vMPFC) sich nicht verbinden konnten, wenn die Teilnehmer die Perspektive eines anderen einnehmen mussten.

Die vMPFC, auch als “soziale Drehscheibe” unseres Gehirns bekannt, ist ein Bereich, in dem wir einfühlsame Entscheidungen treffen – das heißt, sie hilft uns, Entscheidungen abzuwägen, die entweder uns selbst oder anderen zugute kommen – und Gefühle und Gedanken anderen Menschen zuzuschreiben.

Es scheint jedoch, dass bei Psychopathen die neuronalen Schaltkreise, die während der Empathie aktiviert werden müssten, nur fehlerhaft sind, so dass Psychopathen für diese grundlegende menschliche Emotion schlecht geeignet sind.

Sind Psychopathen nur schlechte Entscheidungsträger?

Einige Experten meinen, dass Psychopathen nicht böse sind, nur…. wirklich schlecht darin, Entscheidungen zu treffen. Joshua Buckholtz, ein Assistenzprofessor für Psychologie an der Harvard University in Cambridge, MA, und seine Kollegen scannten die Gehirne von 49 Insassen, die in zwei mittelgroßen Sicherheitsgefängnissen festgehalten wurden, während sie gebeten wurden, einen verzögerten Befriedigungstest durchzuführen. (9)

Dies ist ein Szenario, in dem sie sich entscheiden mussten, ob sie sofort weniger oder später mehr Geld erhalten wollten.

Sie fanden heraus, dass ein Gehirnbereich namens ventrales Striatum – eine Region, die an die Bewertung des Wertes von Sofortbelohnungen gebunden ist – bei Teilnehmern, die auf der PCR-L-Skala als sehr soziopathisch eingestuft wurden, übermäßig aktiv war. Psychopathen könnten also den Wert ihrer unmittelbaren Belohnung einfach überschätzen.

Dieser Befund korreliert auch mit den oben genannten Arbeiten zur Schlüsselrolle der vMPFC in der Psychopathie. Die vMPFC, so Buckholtz und seine Kollegen, steuert die Belohnungsverarbeitung des ventralen Striatum.

Wenn wir für 100.000 Dollar jemanden töten müssten, kann unser vMPFC dem ventralen Striatum sagen: “Moment mal! Vielleicht möchten Sie diesen Kompromiss überdenken – lohnt es sich wirklich, das Leben eines anderen für Geld zu nehmen? Und kannst du die Konsequenzen deiner Handlungen tragen?”

Buckholtz und Kollegen fanden jedoch heraus, dass in psychopathischen Gehirnen die vMPFC und das ventrale Striatum nicht miteinander kommunizieren.

Er erklärt: “Das Striatum ordnet den verschiedenen Aktionen Werte zu, ohne viel zeitlichen Zusammenhang. Wir brauchen den präfrontalen Kortex, um prospektiv zu beurteilen, wie sich eine Handlung auf uns in der Zukunft auswirken wird – “Wenn ich das tue, dann wird diese schlimme Sache passieren”. (10)

“Wenn Sie diese Verbindung in irgendjemandem unterbrechen, werden sie anfangen, schlechte Entscheidungen zu treffen, weil sie nicht die Informationen haben werden, die ihre Entscheidungen zu adaptiveren Zielen führen würden.”

Josua Buckholtz

“Psychopathen sind keine Aliens, sondern Menschen, die schlechte Entscheidungen treffen”, schließt Buckholtz. Nun, wir sollten hinzufügen, dass dies manchmal sehr, sehr, sehr, sehr schlechte Entscheidungen sind.

Ist das Testosteron schuld?

Insgesamt scheint es also einen Konsens unter den Forschern zu geben, dass die Psychopathie auf fehlerhafte Hirnschaltungen zurückzuführen ist. Aber was verursacht diese Trennungen zwischen den Hirnarealen? Es gibt Hinweise, dass das männliche Sexualhormon Testosteron der Täter sein könnte.

Eine Studie von Forschern unter der Leitung von Prof. Karin Roelofs am Donders Institute der Radboud Universität in den Niederlanden bestätigte, dass die Gehirne von Psychopathen eine schlechte Verbindung zwischen der Amygdala – dem Schlüssel zur Verarbeitung von Emotionen, insbesondere von Angst – und dem eher “urteilenden”, weiseren präfrontalen Kortex aufweisen. (11)

Die Studie ergab außerdem, dass diese Menschen auch einen sehr hohen Testosteronspiegel und eine geringere Aktivität in ihrem präfrontalen Kortex hatten. Der Überfluss an Testosteron kann erklären, warum es mehr männliche als weibliche Psychopathen gibt. (12)

“Psychopathische Individuen”, schreiben die Autoren der Studie, “sind berüchtigt für ihr kontrolliertes, zielgerichtetes, aggressives Verhalten. Doch bei sozialen Herausforderungen zeigen sie oft unkontrolliertes emotionales Verhalten.” (13)

Prof. Roelofs und Kollegen bezeichnen dies als den “paradoxen Aspekt der Psychopathie”. Interessanterweise sagen die Forscher, dass ihre Ergebnisse Hoffnung bringen und künftige Strategien zur Behandlung dieses Aspekts, der möglicherweise auf “ein mögliches Ungleichgewicht in der Testosteronfunktion” zurückzuführen ist.

Doch ist das nicht zu optimistisch? Es herrscht allgemeiner Konsens darüber, dass die Psychopathie nicht heilbar ist. Aber das hindert uns nicht daran, zu fragen: “Kann man es behandeln? ” (14)

Ein unheilbarer, aber behandelbarer Zustand

Wenn psychopathische Merkmale so fest in unseren neuronalen Netzwerken verwurzelt sind, bedeutet das, dass therapeutische Eingriffe zum Scheitern verurteilt sind? Nicht unbedingt, sagen Forscher.

Aufgrund der Neuroplastizität des Gehirns schlagen Prof. Decety und Kollegen vor, dass sowohl die kognitive Therapie als auch Medikamente helfen können, die gebrochenen “Verbindungen” zwischen den Hirnarealen zu reparieren.

Auch Prof. Roelofs und sein Team sind optimistisch. Oft argumentieren sie, dass Psychopathen auch Aufmerksamkeitsdefizite haben – wenn also Bedingungen wie eine Aufmerksamkeitsdefizitstörung behandelt werden können, warum nicht auch Psychopathie? (15)

Die größte Herausforderung bei der Behandlung der Psychopathie besteht jedoch darin, dass Psychopathen immun gegen Strafen zu sein scheinen.

Schuldlos und unbarmherzig scheinen Psychopathen nichts von Vergeltung zu fürchten oder zu lernen, vielleicht wegen der unterbrochenen Verbindung zwischen der Amygdala des Gehirns und dem präfrontalen Kortex.

Das Dekompressionsmodell

Ein Modell, das sich stattdessen auf die positive Verstärkung konzentriert, kann jedoch funktionieren. Entwickelt von den Mitarbeitern des Mendota Juvenile Treatment Center (MJTC) in Madison, WI, ist das so genannte Dekompressionsmodell ein kognitives Verhaltensmodell, das jede noch so kleine positive Handlung oder Geste sofort belohnt.

Zusätzlich sind die Belohnungen skalierbar. Den hochpsychopathischen Jugendlichen wurde gesagt, dass, wenn sie auf ihrem positiven Verhalten beharren, die kleine Belohnung, die sie anfangs bekommen haben – sagen wir, “gut gemacht” -, in ein köstliches Dessert und später in das Recht, Videospiele zu spielen, usw. übergehen kann.

Vielleicht, weil das psychopathische Gehirn so sehr auf Belohnungen ausgerichtet ist, haben Interventionen wie die am MJTC zu “atemberaubenden” Ergebnissen geführt. In ihrer Zusammenfassung der Intervention, dem MJTC Bericht: (16)

“Das Programm hatte den größten Einfluss auf schwere Gewalttaten und reduzierte das Risiko ihrer Häufigkeit um etwa die Hälfte. Die Jugendlichen in der Behandlungsgruppe waren mehr als sechsmal seltener in Gewalttaten verwickelt als die Vergleichsgruppe.”

Beeindruckend ist, dass Jugendliche, die die MJTC-Behandlung nicht erhalten haben, 16 Menschen getötet haben, während in der Interventionsgruppe keine Morde registriert wurden.

Aber das ist nicht die einzige Intervention, die sich bewährt hat. Lindsay Aleta Sewall – eine Forscherin an der University of Saskatchewan in Saskatoon, Kanada – sagt in ihrer Rezension bestehender Studien, dass “eine wachsende Sammlung von Studien ergeben hat, dass psychopathische Straftäter, die ihr Risiko infolge der Behandlung verringert haben, eine geringere Rückfallrate aufweisen”. (17)

Sewall bezieht sich auch auf die Forschung, die einen wichtigen Punkt macht; Täter, die nach der Behandlung immer noch eine hohe Punktzahl auf der PCL-R-Psychopathie-Skala erreichen, sind nicht gleichbedeutend damit, dass die Behandlung erfolglos war. Was wir uns ansehen müssen, ist die Rückfälligkeit.

Mit anderen Worten, es ist nicht so wichtig, ob die Psychopathie geheilt werden kann, sondern ob sie beherrschbar ist.

Ausgehend von seinen eigenen Erkenntnissen erklärt Prof. Buckholtz: “Die gleiche Art von kurzsichtigen, impulsiven Entscheidungen, die wir bei psychopathischen Individuen sehen, ist auch bei zwanghaften Überessern und Drogenabhängigen festgestellt worden.

Und genau wie bei diesen Menschen – obwohl man nie vollständig geheilt werden kann – können Psychopathen vielleicht mit der richtigen Behandlung lernen, ein normales Leben zu führen.


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